无线科技无限潜能

医疗创新·科技抗疫

至今已在全球造成数十万人死亡的2019冠状病毒疾病疫情,将在人类史上留下印记。人们如何对抗疫情,也将成为历史的一部分。

新加坡企业发展局( ESG)的数据显示,目前本地有超过300家生物医药起步公司,其中40多家本地企业正在发展新的解决方案协助对抗疫情。除了疫苗、呼吸机,另有不少公司发展远程会诊、远程监控,以及隔离管理等系统。

本系列访问了四家提供不同解决方案的公司,了解他们如何参与对抗疫情。

怀抱以医疗产品造福人群的理想,四名研发工程师勇闯商界,尽管面临挑战仍不言败,适逢冠病疫情无意间带动其需求,终于守得云开见月明。  

这家医疗科技公司恺悌科技(Cadi Scientific)由梁善胜(55岁)、吴汉昌(57岁)、林素敏(49岁),以及吴剑丹(52岁)在2003年联手成立。客户主要是医院和医疗机构,目前约70%本地医院采纳该数码方案。

融资启示录

回想刚起步的情景,这群“开山鼻祖”接受《联合早报》访问时,以“很无知”“很危险”和“不理智”形容当年的决定。他们在转行决定自立门户之前,都在南洋理工大学信号处理中心从事研发工作。他们各出资4万元作为创业本金,捧着处于原型(prototype)阶段的产品寻求投资家。不过,这支对经商一窍不通的组合很快发现商界运作和科研截然不同。

首席执行官吴剑丹说:“这些投资家要看到销量达到一定数额才考虑投资,让我感到很惊讶。我们以为筹资的目的是为了把产品从原型阶段,提升至生产和销售阶段。这点醒了我们,原来创业不能单靠产品和科技,也要考虑客户和市场需要以及销售。”

原以为筹资途径受阻,却出现了峰回路转的变化。在发表融资提案给国大科技控股公司和SEEDS Capital(新加坡企业发展局旗下的投资公司)的前一天,一名系统集成供应商联系上他们,表明有意与公司合作在本地医院推行监测技术。双方在同天签署谅解备忘录,让他们在隔天凭此赢得投资家的信任,顺利获得60万元的注资。

创业那年正逢沙斯疫情肆虐,医疗机构对加强监测和追踪能力的需求提高。时隔17年又暴发冠病疫情,再次凸显接触追踪的重要性。  

首席营销官林素敏透露,产品销量在疫情暴发后提升了10%。同时,公司也收到更多国内外询问,数量比疫情前多至少五倍。由于产品零件来自中国、欧洲和马来西亚等国家,若不是供应链遭破坏,导致零件供不应求,销量涨幅甚至可达50%。

公司使用的主要是无线科技,如WiFi网络,以及无线射频识别技术(RFID)。相较于全球定位系统技术,公司采纳的追踪技术可更精确地监测人与人之间的距离。例如,本地医院目前采纳的追踪系统,可追踪医护人员、医疗仪器和病人的确切位置,以及接触时长,提高事故风险管理。

另外,该系统也设有警报功能,可提醒医护人员遵守卫生标准,若他们接触病人前没有洗手,随身追踪器会发出声响,直到相关人员使用洗手液,触动连接在瓶子的感应器后才会停止。

公司最畅销的产品,是连系母亲和婴儿的感应系统。目前,有多达90%本地医院的妇产科部门,以及一些东南亚医院已采纳这套系统。

随着产品被广泛使用,首席营运官梁善胜认为,为客户提供可靠的技术支援系统非常重要,尤其是在不间断运作的医院,所以务必妥善培训人力资源。

其实,恺悌科技的最初产品概念并非面向医疗机构。公司原本计划推出一款家庭用的智能探热器,只要把一个大如五角钱的圆形探热器贴在小孩腹部,就可随时随地探测体温。一旦孩子发烧,系统就会马上通报父母。这个概念源于首席科技官吴汉昌为孩子测量体温的经验。

吴汉昌说:“我们发现医院需要的是更全面的监测和追踪系统,不只是探测体温。每名客户的要求不一样,很多时候我们的现有产品没有他们所需的功能,这促使我们不断改良,以满足他们的需要。”

时机是关键   

恺悌科技由没有商业背景和经验的科研人员起家,这一路走来并不容易。由于早期时机未成熟,可穿戴科技没有一炮而红,直到近期随着科技更普及化而受到瞩目。公司到了2015年才转亏为盈,创办人在这之前有时都没领薪水。他们有一阵子还卖起其他公司的产品,例如儿童筷子和教育玩具,想尽办法维持业务。

如今,生意渐渐上了轨道,相较于2014年,公司营业额去年上涨超出一倍,目前聘有近40名员工。对于取得的成就,四名创办人感慨万千,用了“久旱逢甘露”来表达当下心境。  

创办人拥有科研背景,是公司的优势之一。林素敏指出,他们了解客户在技术上的需求能否达到,不会过度承诺,因此赢得客户对产品的信赖。她相信,公司研发的技术具备无限潜能,不仅适用于医院,也可在人流量高的地点如商场、旅游景点和大规模工作场所采纳。

创业之路凭一股冲动起跑,但唯有维持追求理想的热忱和毅力,才能跑完这场马拉松,抵达终点。