拉面舌尖香 商机扑鼻来

有时候,舌尖尝到的除了味道,还有回忆。

享有拉面王美誉的林宜家,回忆最初与这道美食的邂逅时,时隔约有15年。那不仅造就了开业13年的Men-Tei拉面馆,亦成就了后来的Ramen Lab,将创办人林宜家的人生,导往不同的巅峰。

掌管全球首家设于日本以外大和学校

Ramen Lab目前掌管大和面条学校(Yamato Noodle School)的本地分校,即全球首家设于日本以外的大和学校,并且代理该校母公司大和制作所的拉面机。此外,公司还提供餐饮业创业咨询服务。但他的履历,远不止于此。

理工学院毕业后,林宜家便加入警队,一圆儿时憧憬港剧刑警工作的梦想。那五年,恰逢网络崛起,他也转到了科技部门。离开警队时,他成立了数码行销公司。2004年,长子出世,林宜家决定卖掉该公司,休息之余兼照顾儿子。在父亲的建议下,他开始尝试进出口贸易,每隔数月出国公干,买卖日本制造品。

短短数年,他已涉足三个领域。林宜家在接受《联合早报》采访时说:“若当初,我的成绩跟哥哥姐姐一样好,也进入大企业工作,或许也会不愿离开,尝试别的出路。”殊不知,拉面的出现,给了他全新的启发。

那日正值寒冬,林宜家在一家日本料理店排队许久才买到拉面,一口下肚就立即爱上它。

一开始,他只是纯粹的喜欢拉面;可到后来,他已决定开拉面馆创业。基于坚定的信念,他是先找到了位于罗敏申路的店面,才赶往日本的大和面条学校,在校长藤井薰(Kaoru Fujii)的教导下,完成了六天的课程。

创业苦不堪言 每天工作近18小时

林宜家说:“我不会日语,幸好藤井薰师傅的儿子刚从美国回来,由他帮忙翻译,虽不算流利,却足以让我明白。”

学成归来,认为开业无虞,他便雇了四名员工,再邀妻子助阵,与合伙人投入25万元后,Men-Tei拉面馆在2006年正式开张。

但事与愿违,几乎每天都有新的突发状况。最辛苦的莫过于洗碗工次日致电辞职后,林宜家必须同时扛起的洗碗兼清洁工作。此外,因经验不足,“许多提前买下的机器和仪器或不适合,或用不上。”他还说:“学校只教你煮10个鸡蛋,但做生意要的至少是100个。”

另一方面,由于拉面馆设在金融区,晚间、周末和星期天皆空若死城;换言之,周日两小时午餐时段至关重要。林宜家指出,拉面馆只能容纳40人,而他们最高的记录在时限内提供了四轮午餐,即达到160人的客流量。

那段日子苦不堪言,长达九个月;每天工作近18个小时,无暇多想。但回首过往,学习曲线虽极其陡峭,林宜家觉得:“很庆幸自己有过那么艰难的磨练;这些实战经验都能融入课堂与指导中。”

拉面馆进入佳境的第五年,有人有意购买Men-Tei拉面的特许经营权。林宜家虽没同意,却提出另一个建议:由自己教对方制作拉面、帮他设计食谱、再指导他开店。就这样,学生慕名而至,他便在2013年与合伙人正式开办拉面课程,而他亦晋升为导师和顾问,一年数回飞往五六个学生的祖国,亲自指导创业过程。林宜家指出,他遇见的学生当中,不乏餐饮界的名人与名厨。

要创业自然需要适当的机器。藤井薰在了解了林宜家订单的故事后,便授予他新加坡的代理权。再过两年,他向林宜家提议双方合作,以大和制作所的名义办校,把不谙日语的外国学生介绍到新加坡上课,由林宜家等人管理和执教。利润两家公司平分。

2019年,基于拉面馆周遭施工环境的缘故,林宜家决定关闭Men-Tei拉面。同年,大和制作所全面收购了本地的大和面条学校,但仍授权Ramen Lab执教。

一路走来,林宜家意外地发现,自己非常享受导师和顾问的工作。在不同的城市中,目睹学生的成长,见证他们的梦想,偶尔还可转换身份,从“学生”的角度去认识各国的餐饮业,学习他们做得更理想的地方。这一切都让林宜家陶醉其中。